ANÁLISIS

¿Qué razones hay para ser optimistas con la evolución del coronavirus y la economía?

Las matemáticas del contagio muestran que las variantes menos letales (del COVID-19) son las que van a sobrevivir, mientras las más mortales no.

Walter Molano, economista jefe del Banco BCP Securities. Foto: Archivo El País
Walter Molano, economista jefe del Banco BCP Securities. Foto: Archivo El País

A medida que los días se acortan y las temperaturas bajan en el hemisferio Norte, comienza a extenderse un aire de pesimismo. Las infecciones por COVID-19 están aumentando en Europa y los gobiernos están comenzando a tomar medidas drásticas. Faltan solo unas semanas para las elecciones presidenciales de Estados Unidos, pero la gente se está preparando para una pelea fea. El alto nivel de papeletas enviadas por correo significa que los resultados no se conocerán durante algún tiempo. Además, lo más probable es que el bando perdedor impugne los resultados y los comicios puedan ser decididos por la Corte Suprema.

Además, las declaraciones recientes del presidente de la Reserva Federal, Jay Powell, y una serie de publicaciones de datos sugieren que la recuperación económica será más lenta y más larga de lo esperado. Sin embargo, una mirada a la ciencia y la teoría económica sugiere algo diferente.

Uno de los aspectos de los recientes brotes de COVID-19 es que los síntomas son más leves y las tasas de mortalidad son más bajas. Eso es exactamente lo que predice la teoría científica que suceda. Existe una relación inversa entre letalidad y contagio. Cuanto más letal es una enfermedad contagiosa, menos contagiosa es. En realidad, eso no es del todo cierto. Lo que sucede con una enfermedad contagiosa altamente letal es que mata al huésped antes de que se pueda propagar a otro huésped.

Dado que el virus es una cadena de ARN que secuestra células y usa sus propios mecanismos de ADN para producir nuevos virus, constantemente capta fragmentos del código genético de los huéspedes. Sin embargo, las matemáticas del contagio muestran que las variantes menos letales son las que van a sobrevivir, mientras que las más mortales desaparecerán junto con sus anfitriones. Eso es exactamente lo que está sucediendo con COVID-19.

Las primeras cepas en Europa y Estados Unidos fueron mucho más mortales. En un momento dado, la tasa de letalidad en la ciudad de Nueva York fue del 10%. Sin embargo, la tasa de letalidad ha ido disminuyendo. Parte de este fenómeno se debe a mejores procedimientos de tratamiento y medicamentos más efectivos. Sin embargo, el otro hecho es que las versiones más fuertes de la enfermedad se están diluyendo y reemplazando por versiones más leves. La gripe actual es una pariente lejano de la mortal gripe española que causó estragos hace más de un siglo. Con el tiempo, COVID-19 se convertirá en uno de los productos básicos de las enfermedades infecciosas que van y vienen. Por supuesto, la introducción de una vacuna solo mejorará las cosas. Sin embargo, es importante darse cuenta de que la mecánica del contagio pinta una mejor perspectiva.

Lo mismo ocurre con la actividad económica. Hay una pandilla de expertos que están pintando un cuadro del caos económico en los próximos años. Afirman que la economía mundial nunca volverá a ser la misma. Además, dicen que el trabajo y la educación cambiarán permanentemente. Sin embargo, la teoría económica está completamente en desacuerdo con tan sombrías predicciones. En 1776, el médico escocés Adam Smith argumentó que la actividad económica era producto de la tierra, el trabajo y el capital. A lo largo de los siglos, los economistas han demostrado que las diversas formas en que se combinan estos tres factores dan como resultado una función de producción, que puede ser similar a una receta que conduce a diferencias en el nivel de actividad.

A diferencia de otras pandemias, como la peste negra, que acabó con una gran parte de la población, COVID-19 no ha tenido un impacto importante en ninguno de los factores de producción. Por lo tanto, a medida que la enfermedad se disipa, ya sea por su propia dinámica o por la introducción de una vacuna, los factores de producción se desplegarán de acuerdo con la función de producción que ya estaba en su lugar. Además, la demanda reprimida, debido a la depreciación natural del stock de capital, aumentará la necesidad de una mayor producción, lo que conducirá a una recuperación económica más vigorosa y sostenida.

* Economista jefe para mercados emergentes de BCP Securities

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